Le capitaine de la Ryder Cup Padraig Harrington défie les pronostics depuis des années

Il y a quelques années, un visiteur américain de la magnifique propriété de campagne de Padraig Harrington en Irlande avait du mal à dormir aux petites heures du matin, en raison du décalage horaire d'un long vol transatlantique. Il a décidé d'ouvrir son ordinateur pour rattraper quelques e-mails.

Heureusement qu'il était réveillé. Ce qui a suivi était un son fort et soudain qui s'est élevé d'en bas, comme une balle, et a semblé secouer les murs de sa chambre d'amis. CLAQUEMENT!!! Le silence suivit pendant quelques secondes, puis un autre coup de tonnerre. CLAQUEMENT!!!

Apparemment, Harrington était aussi agité que son visiteur, et était sorti du lit avec une certaine idée de swing. C'est ce qu'il fait. Alors, il a agi dessus, fracassant des balles dans un simulateur domestique pendant que même les souris des champs à l'extérieur essayaient d'attraper quelques clins d'œil.

Lorsqu'on lui a demandé de confirmer cette histoire alors qu'il effectuait un récent trajet de deux heures de Chicago à Haven, dans le Wisconsin, pour jouer et explorer Whistling Straits, Harrington rit et offre rapidement une explication à ses manières parfois étranges et originales.

"J'ai touché des pilotes après minuit, oui", déclare Harrington, triple champion majeur et six fois concurrent à la Ryder Cup, qui sera capitaine de l'Europe à la 43e Ryder Cup du 24 au 26 septembre.

« Maintenant, je ne sais pas vers 3 heures du matin », ajoute-t-il dans sa mélodie irlandaise épaisse et agréable. « Il serait plus probable que je sois dehors à faire des trucs pendant la journée, et que je rentre à la maison et que j'aie l'impression que je n'ai pas fait ma part ce jour-là. Alors, peut-être en frappant des balles pendant environ une heure, même s'il était tard, je pourrais dire que j'ai fait mon travail et passer à autre chose.

Le capitaine américain de la Ryder Cup Steve Stricker et le capitaine européen Padraig Harrington sur scène lors d'une interview sur l'émission Feherty Live, Countdown to the Ryder Cup, dans le cadre de l'événement médiatique Ryder Cup 2020 Year to Go, en 2019 à Sheboygan, Wisconsin. Photo par Andrew Redington/Getty Images

Harrington n'a jamais eu peur de se mettre au travail. Il a compressé et puni autant de balles de golf au fil des ans que Vijay Singh, l'étalon-or de la pratique, et semble apprécier chaque balle qu'il frappe. Des journées de travail de douze heures en début de semaine lors de tournois ? C'était la routine.

Harrington les a rendus pendant des années, broyant et bricolant sans cesse dans sa quête sans fin pour s'améliorer.

Sa carrière de golfeur a toujours été un bonus inattendu. À 18 ans, Harrington n'était pas convaincu d'avoir le talent ou la confiance nécessaires pour être un pro du tourisme à succès. Ainsi, il s'inscrit en cours du soir pendant 4 ans et demi, obtenant son diplôme en comptabilité. Peut-être, pensa-t-il, pourrait-il devenir comptable et se tailler une vie en gérant un club de golf quelque part. Il avait 24 ans lorsqu'il a décidé d'essayer le golf professionnel.

Toutes ces années plus tard, Harrington possède 15 titres du circuit européen et six victoires du PGA Tour. Deux répliques de Claret Jugs de ses deux Open Championships (2007, 2008) brillent au sommet d'une île au milieu de sa cuisine, là pour qu'il puisse les voir chaque matin. Dans la pièce voisine, au bout d'une longue table à manger formelle, se trouve le trophée Wanamaker qu'il a remporté au championnat PGA 2008. (« J'ai volé celui-là », aime-t-il à dire.)

Harrington sera désormais capitaine de l'Europe dans le plus grand spectacle du golf, la Ryder Cup.

Padraig Harrington, d'Irlande, célèbre après avoir coulé un putt pour la normale au 18e trou qui lui a valu la victoire au 90e tournoi de golf PGA Championship le dimanche 10 août 2008, à Oakland Hills Country Club à Bloomfield Township, Michigan.

Sans hésiter, le Dubliner concèdera qu'il a largement dépassé les limites. Vient maintenant l'une de ses missions les plus importantes à ce jour : il dirige l'équipe Europe dans le Wisconsin pour affronter une équipe américaine qui sera un favori prohibitif. Oubliez un instant que l'Europe a remporté quatre des cinq dernières Ryder Cups, et neuf des 12 dernières. L'équipe américaine est empilée. Neuf joueurs américains participent à la Ryder Cup et se classent parmi les 11 meilleurs du classement officiel mondial de golf. Trois majeures remportées en 2020-21 ; l'un a capturé les Joueurs ; l'un est le médaillé d'or olympique en titre; et un sixième a récemment remporté les deux derniers événements de la saison, dont la FedEx Cup.

Harrington, tout comme son côté européen, embrasse le rôle d'outsider. Il savoure, sincèrement. Leur fronde est chargée à jamais pour abattre le puissant géant. Et maintenant, cette équipe sera dirigée par un capitaine réfléchi et avide de chiffres qui a prospéré en tant que tireur d'élite.

« Si vous regardez leur équipe, et l'avantage à domicile, et la configuration du terrain de golf (que l'équipe à domicile contrôle), et la foule à domicile… nous sommes les outsiders ; Je suis sûr que n'importe quel bookmaker vous le dira », a déclaré Harrington. « Nous devrons creuser profondément pour trouver des moyens de défier les États-Unis »

Harrington a participé à six équipes de Ryder Cup (record 9-13-3) et a été un assistant qui s'est surpassé lors des trois dernières. "Il est prêt à faire tout ce qu'il faut", a déclaré l'Anglais Justin Rose, "et je pense que c'est ce qui m'a le plus impressionné (en tant que vice-capitaine.)" Harrington a pratiquement tout vécu dans les matchs biennaux. En 1999 à l'extérieur de Boston, il se tenait derrière le 18e green du Country Club, pensant qu'il avait assuré le point gagnant pour l'Europe après avoir battu Mark O'Meara en simple. C'est avant que Justin Leonard ne soit capable de se battre contre un déficit de 4 buts pour égaliser Jose Maria Olazabal.

"J'ai eu cinq bonnes minutes où je pensais que j'étais" l'homme "", a déclaré Harrington. "Cela a été enlevé très rapidement."

En 2004 à Oakland Hills dans le Michigan, lui et Colin Montgomerie sont sortis premiers contre le puissant tandem de Tiger Woods et Phil Mickelson et ont donné le ton pour toute la semaine avec une victoire 2 et 1. Harrington a terminé 4-1-0.

En 2010, lorsqu'il a été ajouté en tant que choix du capitaine par Montgomerie, il s'est félicité d'avoir joué un rôle en amenant la recrue Ross Fisher alors que la paire a remporté deux points clés ensemble. L'Europe a autrefois « caché » ses recrues ; aujourd'hui, l'équipe se rend compte qu'ils peuvent être un atout précieux. Une autre leçon apprise.

Harrington a joué et aidé une poignée de capitaines et a déclaré qu'il emprunterait à tous. Il a eu des dirigeants tels que le Gallois Ian Woosnam et l'Écossais Sam Torrance qui n'ont pas tardé à mettre un bras autour d'un joueur pour l'encourager.

Un capitaine tel que l'Allemand Bernhard Langer était davantage considéré comme un « type instituteur ». Harrington mélangera quelques styles et envisage que son approche s'alignera très probablement sur celle de Langer.

"Je pense que ce que je comprends - et c'est la pièce sur laquelle vous devez travailler le plus dur - c'est que tout le monde n'est pas pareil, et ils ne pensent certainement pas tous comme je le pense", a déclaré Harrington. « Vous devez comprendre ce dont chaque joueur a besoin et être le capitaine dont il a besoin, plutôt que moi. Une taille unique ne convient pas à tous quand il s'agit de cela.

Rory McIlroy et le vice-capitaine européen Padraig Harrington font la fête lors des matchs en foursome de l'après-midi de la Ryder Cup 2018 au Golf National le 28 septembre 2018 à Paris, France. (Photo de Mike Ehrmann/Getty Images)

L'Anglais Tommy Fleetwood, qui a inscrit une fiche de 4-1-0 lors de sa première Ryder Cup il y a trois ans à Paris, a déclaré : « Padraig est quelqu'un avec qui j'ai toujours aimé parler de golf. Il a un esprit très fort. J'ai hâte de jouer sous ses ordres et j'espère bien jouer pour lui.

Certains des moments les plus nerveux de Harrington en tant que joueur sont survenus lorsqu'il a représenté son pays ou l'Europe. Il tremblait lorsqu'il frappait son premier coup de départ à la Walker Cup 1991 près de chez lui à Portmarnock, comme il l'était huit ans plus tard lorsqu'il se tenait devant son premier fer 7 dans le format de quatuor à coups alternés à Brookline. D'une manière ou d'une autre, il trouve un moyen de livrer. Il espère que Whistling Straits sera le prolongement de cette balade onirique sur tapis sur laquelle le golf l'a emmené.

"Je suis sûr que je vais être nerveux", a déclaré Harrington. «Je leur fais confiance, mais je dois les laisser partir et faire leur truc. En tant que joueur, vous avez ce contrôle. En tant que capitaine, vous perdez un peu de cela, et c'est là-bas, et oui… il y a de l'appréhension à ce stade. Espérons que nous les aurons en position et qu'ils seront prêts à partir.

« C'est un one-and-done (en tant que capitaine) à la Ryder Cup. Vous avez une chance, et c'est tout.

Et avec un peu de chance, pour le bien du sommeil de l'équipe, la chambre de Harrington à l'hôtel de l'équipe n'a pas de simulateur.

Les golfeurs qui représenteront Team Europe à la Ryder Cup 2021 à Whistling Straits

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